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All Taylor Star Missoni Chuck Converse Rosenoir W Rose Ox Du XVIe au XIXe siècle, 12 millions d’Africains furent envoyés comme esclaves dans les plantations des Amériques. Comment un trafic d’une telle ampleur a-t-il été rendu possible ?

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Au milieu du XVe siècle, les explorateurs espagnols et portugais qui accostent en Afrique viennent chercher… de l’or. De fait, jusqu’en 1700, c’est surtout l’or, et non les esclaves, qui est le produit africain le plus apprécié des Européens. Mais la situation change avec le développement des plantations de canne à sucre. Les Européens ont besoin d’esclaves pour travailler dans ces domaines, d’abord sur les îles de l’Atlantique, comme Madère ou São Tomé et Príncipe, puis dans le Nouveau Monde. Car la culture de la canne à sucre requérait une main-d’œuvre considérable, affectée à une besogne rude et épuisante, notamment au moment des récoltes. C’était une tâche très pénible, que les travailleurs européens libres se refusaient à exercer.

L’intensification de la production de sucre a donc favorisé le travail forcé. Les Européens sous contrat et les travailleurs forcés engagés dans les plantations sucrières succombaient aux maladies endémiques des climats tropicaux où pousse la canne à sucre. Par ailleurs, les maladies introduites par les Européens aux Amériques ayant décimé la population indigène, les colons se voyaient privés de la main-d’œuvre autochtone dont ils avaient besoin ; ils allèrent la chercher en Afrique. Au XVIIIe siècle, 40 % des esclaves travaillaient dans les plantations sucrières.

Cependant, la prépondérance d’esclaves d’origine africaine ne s’opère pas du jour au lendemain. Avant 1600, les Africains représentent seulement un quart de la totalité des esclaves importés ; ce n’est qu’au XVIIe siècle que le trafic passe les deux tiers d’esclaves africains. Ainsi, à partir de 1600, les esclaves africains ou descendants d’Africains constituent la main-d’œuvre majoritaire des plantations brésiliennes. Avant cette date, les Amérindiens fournissent le principal contingent de travailleurs des plantations sucrières. En 1690, les Antilles britanniques comptaient plus de travailleurs forcés européens et amérindiens que d’esclaves venus d’Afrique. Le processus favorisant une main-d’œuvre essentiellement africaine est en partie dû à la baisse démographique des peuples réduits en esclavage en Amérique. Le nombre de décès excédant celui des naissances, sauf en Amérique du Nord, il fallait donc un apport permanent de nouveaux captifs pour alimenter et entretenir ce que l’historien ­Philip ­Curtin appelle le plantation complex, le « système des plantations ».[…]

Gabriel Paquette Historien, université Johns Hopkins (Baltimore, Etats-Unis)

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